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09/02/2013

imageJack Andraka, de 15 años, ha inventado un test de detección de cáncer barato y fiable cuya producción se está ultimando con diversas biotecnológicas.

Su nombre, que probablemente empezará a escucharse mucho de ahora en adelante, es Jack Andraka. Es un científico e innovador de Maryland que ha conseguido crear un sencillo test para identificar el cáncer de páncreas, pulmón y ovarios.

¿Qué hace tan especial el test? No se trata de que sea 168 veces más rápido que el que se utiliza actualmente, o que sea 26.000 veces más barato. Tampoco que tenga potencial para ser 100% fiable. Porque a pesar de todas estas características, lo más llamativo es que Jack Andraka tiene solo 15 años.

De la mano del colaborador John Nosta, Andraka ha concedido una entrevista a la revista Forbes para explicar cómo logró inventar este efectivo test para el que utilizó anticuerpos de mesotelina con nanotubos de carbono y tiras recubiertas de papel ordinario. El resultado es un trozo de papel similar al empleado por los diabéticos para medir el azúcar en sangre, pero es solo la punta del iceberg, ya que ahora Jack planea abrir su propia empresa para comercializarlo.

Andraka afirma que ha estado interesado en la ciencia ‘desde pequeño, porque mis padres nunca me dieron las respuestas pero siempre me ayudaron a descubrirlas por mí mismo". Se interesó especialmente por el cáncer de páncreas después del fallecimiento de un amigo de la familia por esa enfermedad. Al informarse, descubrió que cien personas mueren por tumores malignos en el páncreas cada día y que para disminuir ese número, era imprescindible la detección precoz.

Como mantra personal, Andraka afirma que disfruta "buscando soluciones elegantes y simples para problemas aparentemente complejos". Posiblemente, su pasado como asiduo participante de concursos matemáticos tiene mucho que ver en esta filosofía, ya que sus entrenadores para estas competiciones le enseñaron que "aunque puedas utilizar la fuerza bruta para resolver un problema que parece realmente complicado, debes pensar en otras herramientas e idear una forma más elegante para resolverlo".

Jack Andraka afirma que la gente se da cuenta de que algunos de sus inventos son "una gran idea", por lo que no se siente menospreciado por su edad. Reconoce que en ocasiones es prejuzgado por tener 15 años, pero que no es nada que no se pueda solucionar con una buena conversación. "Esa es la razón por la que internet es genial, la gente no puede saber tu raza o cuántos años tienes y ahí encuentro un gran intercambio de información", explica.

Andraka explica que la idea de la que germinó su test de detección de cáncer nació "uniendo varios puntos" y, como muchas veces ocurre en la ciencia, por casualidad. Jack sentía mucha curiosidad por los nanotubos de carbono, y un día, en clase de biología, leía un artículo sobre ellos mientras su profesora hablaba de los anticuerpos. Fue entonces cuando relacionó ambos conceptos, para preguntarse qué pasaría "si se juntan nanotubos de carbono impregnados con un anticuerpo contra una proteína infectada por cáncer de páncreas". Después de eso, horas y horas de lectura, aprendizaje, planificación y experimentos, Andraka creó su test.

Pero no todo fue un camino de rosas. Cuando Andraka se puso en contacto con profesionales que investigaban sobre el cáncer de páncreas, uno tras otro se negaron a suministrarle instalaciones y material para poner a prueba su proyecto. Aunque hubo un experto que "se tomó el tiempo necesario para señalar punto por punto por qué el proyecto no era viable", y Andraka considera que le fue realmente útil.

Finalmente, tras 199 negativas y descartes, el doctor Maintra de la escuela de medicina Johns Hopkins accedió a reunirse con Andraka. Aunque afirma que se sentía realmente preparado, y que llevaba hasta un presupuesto con los números de catálogo y el precio de los materiales necesarios para su experimento, estaba muy nervioso. Maintra le dijo que aquello era como leer un solicitud de subvención, y le cedieron en laboratorio para su investigación.

Andraka afirma estar "muy sorprendido" de que la gente le conozca. Su objetivo inicial era crear un test de detección del cáncer de páncreas barato porque "mucha gente está muriendo" por esa enfermedad. En cambio, indica que se encuentra realmente "feliz de ser reconocido" por sus avances científicos, y espera convertirse en un ejemplo para otros chicos que piensen "si Jack lo ha hecho, ¿qué puedo hacer yo?".

En cambio, los avances en innovación no se implantan de forma instantánea, existe un trabajo empresarial detrás. Los últimos meses han sido un no parar para Andraka, que ha podido conocer a muchos de sus "héroes en matemáticas, ciencia y política, incluyendo al matrimonio Clinton cuando hice una ponencia en la Clinton Global Iniciative".

Una de las experiencias más relevantes para Jack Andraka desde que comenzó a presentar su test, fue cuando acudió a Singularity U en California, ya que allí, se encontró con gente que "no tiene miedo de equivocarse" y que "tratan de mejor el mundo para miles de millones de personas". Gracias a ellos, Andraka afirma haber aprendido a "mirar más allá de mi mismo y mi pequeña comunidad, hacia el amplio mundo y pensar como puedo ayudar a mejorarlo".

Andraka ya se encuentra trabajando en su siguiente proyecto, aunque los profesores e investigadores universitarios continúan rechazando sus propuestas, pero eso no mina su ánimo ya que "incluso a los grandes investigadores no siempre se les aceptan todas sus propuestas". Actualmente, Jack está tratando de encontrar a un grupo de adolescentes para participar en el premio Tricorder X, pero "es difícil encontrar a jóvenes que puedan aportar algo y tengan tiempo para el proyecto".

Asimismo, se ha puesto en contacto con la Royal Society of Medicine londinense y algunas compañías de biotecnología para comercializar su test, y crear su primera empresa.

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